Prólogo

5 aC

Julia abandonó el rebaño de ovejas junto con Essie, el perro pastor tuerto y los hermanos gemelos a los que los otros niños de Jazzar les gustaban fastidiar y llamar idiotas. Salió con su agotada yegua gris fuera del Bosque de Gilead, atravesó las crestas afiladas y bajó por senderos montañosos guiada por una media luna como si la muerte estuviera tan cerca como su sombra. Se encontraba tan asustada que su corazón se sentía como si fuera a salir de su pecho. La bilis entró en su boca, y ella trató de escupirla, pero se quedó pegada a su garganta. Llegó a la carretera principal que conectaba a Jericó y Hesbón y condujo a su caballo, mientras ella estaba cubierta de sudor blanco hacia el río Jordán. El aire caliente sabía a pedernal o fuego, y hundieron sus rostros en las frías aguas que se arremolinaban para calmar su sed. Llenó tres pieles de agua y las ató a su alforja junto su bastón de pastoreo. Su caballo salió de la orilla occidental del río, y se dirigió hacia el camino que pasaba por las puertas de Jericó, subiendo la pendiente hacia la ciudad de Jerusalén. Su estómago estaba hecho nudos, aun así, empujó su caballo más fuerte. Cuanto más se acercaba a la Ciudad de Dios, más ominoso era el olor del mal. El cielo cambió de gris a negro y pronto llovería. Los barriles de lluvia y las ollas de agua estaban al aire libre, y luego miró hacia adelante con la sensación de que el cruce principal de norte a sur y de este a oeste estaba bloqueado por oprimidos soldados romanos. No había lugar para que ella se diera vuelta o corriera. Su caballo ya estaba fatigado. Si lo intentaba, los caballos de guerra romanos montados, la atropellarían en un instante, y ella lo sabía. Ella sintió una creciente desesperación.
Como esclava fugitiva había una recompensa por su captura. Si alguien la reconociera, la presionaría con fuerza, la retendría, por lo que no tendría tiempo para retrasarse. Jerusalén estaba demasiado cerca. Tenía que llegar a la crucifixión. Ella murmuró para sí misma: “Odio a Jerusalén. Odio al Rey Herodes y odio a los romanos. Un día mataré a Hamán y lo enviaré al infierno donde pertenece”. Los soldados se movieron al camino y se pararon frente a ella. Ella sintió que su corazón se aflojaba. Una mujer solitaria en un caballo era notable, un blanco fácil para los bandidos. El romano vio el miedo en sus ojos jóvenes y soltó sus palabras con sorna. “¿A dónde vamos, pequeña niña?” Ella tenía trece años, la edad del matrimonio. Ella no se consideraba una niña pequeña. Intencionalmente retrasó su respuesta al hombre cuya cara marcada por la batalla, estaba marcada por docenas de cicatrices. Aun así, ella lo miró a los ojos y notó la terrible fuerza en el hombre.
Otro soldado ordenó fríamente: “Quítese la cubierta de la cabeza, muestre su cara y responda la pregunta”.
Ella sintió la fuerza de su mirada y nunca olvidaría su malvado rostro. Intentó tragar saliba, pero se le secó la boca. Ella pensó, El engendro de Satanás mismo, y ella recordó al cobarde sin tripas. Ella recordó su cara de pudín sin marcas por cicatrices o enfermedades y su cabello color pajizo. Ella nunca olvidaría ni perdonaría su maldad hacia ella, y, ciertamente, él la recordaría. Su amo, Hamán, la había obligado a entretener los placeres secretos de numerosos hombres, y fue obligada a servir a esta bestia malvada hace solo unos meses. En un arrebato de rabia, ella trató de arrancarle el pezón antes de que él la golpeara repetidamente, dejándole con los dos ojos ennegrecidos y dándole una conmoción cerebral.
Entonces ella recordó su tierra natal de Armenia tan lejos. Tenía nueve años cuando llegaron los romanos. Recordó los gritos de agonía cuando cargaron con flechas de fuego y todos trataron de esconder el ganado y encerrar a todas las niñas. Pero fue demasiado tarde. Saquearon su aldea, azotaron a su papá y violaron a su madre ante sus inocentes ojos. Luego vio que los brutos los clavaban en estacas a los dos, a los ancianos de la aldea y a otras personas en cruces que se alineaban en el camino. Ella recordó, “Cientos de cruces”.
La colocaron en una jaula de esclavos durante treinta días y la transportaron a Damasco, donde la desnudaron y la obligaron a pararse en una cuadra donde los compradores potenciales examinaron su diminuto y tembloroso cuerpo, y al mismo Satanás, un cerdo judío llamado Haman, un miembro aristocrático de El Sanedrín judío, pagó treinta piezas de plata y la trajo de regreso a Jerusalén como su propiedad legal y vinculante. Entonces ella recordó el agudo aullido de protesta ante el dolor inesperado de quemar metal chamuscado en su carne que la marcaba como su esclava. Los últimos tres años habían sido un infierno diario, y ella nunca olvidaría ni perdonaría ninguna cara, de los que la había maltratado, torturado y molestado en todos los rincones del mundo, incluida la viciosa pedófila romana con cabello amarillo que sostenía la brida de su yegua.
Julia desenfundó su cuchillo atado, escondiéndolo temblorosamente bajo su túnica. Ella oró en silencio diciéndose, el que permanece en el refugio del Altísimo descansará a la sombra del Todopoderoso. Sé mi refugio, mi fortaleza, mi escudo. Líbrame, te lo ruego. Ella fantaseaba con que si él la tocaba de nuevo, ella le cortaría la virilidad primero y luego le cortaría el vientre y derramaría sus intestinos por el camino. Le encantaría verlo gritar como un cerdo, mientras se desangraba hasta morir. Pero entonces su fuerza disminuyó. El coraje que había convocado se evaporó rápidamente. Ella tembló y se sacudió incontrolablemente y no pudo contener las lágrimas. Eran lobos y podían oler el miedo a kilómetros de distancia. Se presionaron para sacarla de la silla. Si el soldado se quitaba el pañuelo de la cabeza, sabría quién era ella, la pondría en los hierros y la enviaría de vuelta con el malvado Haman. El sudor se vertió en líneas por su espalda. Su estómago se convirtió en náuseas, y luego perdió el control de su vejiga. La orina corrió por la silla y formó un charco a los pies de los soldados. Se echaron hacia atrás y se rieron en burla.
Entonces ocurrió un milagro. Todo se congeló, y el mundo se detuvo. Hubo silencio, y una suave brisa comenzó a soplar. Era como si Dios mismo abriera los cielos, descendiera y viniera a la Tierra. De repente, todos se volvieron y miraron asombrados a la joven campesina elegante que montaba un burro pequeño y harapiento. Ella cargaba un niño en brazos y estaba dirigida por un hombre barbudo. Parecían venir de la nada. Su rostro angelical irradiaba como si ella misma hubiera estado en el lugar santísimo contemplando la shekinah gloria de Dios. Viajaban hacia el sur, y los doce soldados cayeron en un trance de muerte y temor, retrocediendo hacia atrás para alejarse del profundo terror que vieron. Julia dejó escapar un suspiro de alivio y le dio una patada suave a su yegua, que trotó hacia adelante. Miró a los soldados que habían caído boca abajo, enterrados en el polvo, paralizados por una fuerza invisible que el ojo natural no veía. La joven pareja pasó pacíficamente, sin preguntas, ya que los ángeles de Dios fueron antes, alrededor y detrás de ellos.
Julia avanzó a gran velocidad al este de Jerusalén, al pie del Monte de los Olivos, solo para notar el siniestro signo de cuervos y buitres que rodeaban el cielo en las afueras de la ciudad. Ella le pagó a un niño dos cuadrantes para sostener su caballo y se cubrió la cabeza y la cara nuevamente. Caminó rápidamente fue hacia la parte posterior de la multitud y estudió los rostros sangrientos y golpeados de los moribundos que colgaban de cada cruz. El dolor punzante regresó y su estómago se movió hacia su garganta. En la última cruz estaba Marcus, el que la había rescatado del bandido de cara de toro, le dio la bienvenida a su familia y le dio una oportunidad de redención y libertad. Sus párpados se llenaron al instante de lágrimas. Su corazón se rompió en pedazos. El pensamiento triste corrió por su mente. ¿Cuántas desilusiones y decepciones acumuladas podrían traer la vida a una persona?
Era la novena hora de un viernes, tres horas antes de la puesta del sol, y el comienzo del sábado. La multitud se había dispersado. Todos se habían ido, excepto los quince soldados que acababan de terminar su juego de dados debajo de una de las cruces. Un soldado agarró un martillo gigante y colocó un taburete al pie de la primera cruz. Sus enormes brazos agitaron el martillo rompiendo ambas piernas al mismo tiempo. El prisionero se tambaleó más bajo, perdiendo su capacidad de empujar hacia arriba, y su grito pareció seguir y seguir hasta que, por fin, se detuvo. El romano se retiró y se trasladó a la segunda cruz para repetir la misma acción.
Luego se escuchó un grito agudo, y todos se giraron para mirar a Julia, que débilmente se dejó caer de rodillas. Los romanos fueron hacia ella, al notar su miedo, y ella oró en voz alta: “¡Mientras que algunos confían en carretas y otros en caballos, yo confío en el nombre del Señor mi Dios!” Abrió sus brumosos ojos verdes a seis nuevos extraños, y luego vio al hijo de Marcus, Gideon, a treinta pasos de distancia. Se escondió detrás de una piedra gigante preparando una flecha para su arco.
La carreta del cadáver tirada por un buey se detuvo a quince pasos de la primera cruz para recoger los cuerpos inertes que se lanzaban al suelo. El soldado hizo un gesto con la mano para que la carreta avanzara, pero el conductor lo ignoró. Luego se dio cuenta de que la carreta no era arrastrada por un buey, sino por ole Solly, el caballo de guerra de Marcus. Y la carreta no fue conducida por un sirviente romano, sino por Stephen, el hermano de Marcus, con su rostro inexpresivo. Todo se juntó para ella a la vez. Julia saltó de alegría y corrió colina arriba a la velocidad del rayo para recuperar a su yegua gris. Un soldado soltó una serie de blasfemias y obscenidades, usando el nombre de Dios en vano. Él y el resto de los soldados observaron con disgusto la huida indigna de la muchacha, descartándola como una lunática. El segundo prisionero jadeó cuando sus piernas se rompieron en dos y la última sangre se drenó de su rostro. Cuando ella pasó corriendo por la carreta, la primera flecha silbó en el aire. Corrió por la colina, montó a su yegua, preparó su bastón y cabalgó directamente hacia el salvaje y cruel cuerpo a cuerpo.